Was Susan Sontag uns über die Pandemie beibringen kann

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Wenn meine eigenen Ängste überwältigend waren, ging ich quer durch die Stadt zu den Buchhandlungen des East Village – dem Strand oder dem Markusplatz -, wo ich hoffte, etwas zu finden, das ein wenig geistige Ausgeglichenheit bieten würde. Es gab ein Buch, das mich für immer verändert hat, ein Buch, das sich wie das intellektuelle Äquivalent anfühlte, während einer Panikattacke 10 tiefe Atemzüge zu machen. Es war ein schmaler Band namens “Krankheit als Metapher” von Susan Sontag. Der erweiterte Aufsatz über den Rahmen von Krankheiten in der Gesellschaft wurde erstmals 1978 und 1979 in der New York Review of Books veröffentlicht und nach Sontags Kampf gegen Brustkrebs im Stadium 4 im Jahr 1975 verfasst.

Es ist so klar, leidenschaftlich und überzeugend wie alles, was ein Kritiker jemals geschrieben hat, und es macht ein einfaches Argument mit großer Subtilität: Wir sollten Krankheit als Krankheit behandeln und sie nicht mit Bildern, Metaphern und moralischen Bewertungen belasten. Krebs ist Krebs, egal was die Gesellschaft über die Krankheit in Ihr Ohr flüstert, warum Sie sie haben und wie sie sich auf Ihren Körper auswirkt.

“Ich möchte nicht beschreiben, wie es wirklich ist, in das Reich der Kranken auszuwandern und dort zu leben, sondern die strafenden und sentimentalen Fantasien, die sich aus dieser Situation ergeben”, schrieb Sontag. Weil wir alle sterblich sind, argumentierte sie, werden wir alle krank sein, aber wir müssen auf dieser Reise nicht viel soziales Gepäck mitnehmen. Indem wir lernen, wie Metaphern unsere Krankheitserfahrung strukturieren, können wir ihre Macht über uns verringern.

Jetzt sind wir auf allen sieben Kontinenten wieder krank, sehr krank, und Millionen Menschen sind an einer Pandemie gestorben, die seit mehr als einem Jahr wütet. Das Ende dieser Krankheit ist noch ungewiss und viele Monate entfernt, insbesondere für diejenigen, die in den ärmsten Teilen des Planeten leben. Ist es an dieser Stelle möglich? in Medien res, um die Metaphern und Bilder zu erkennen und vielleicht zu kontrollieren, die unser soziales Gefühl für Covid-19 strukturieren? Vielleicht hat es nicht genug Zeit gegeben, und das Coronavirus bewegt sich schnell und mutiert jetzt, sodass sich auch seine Metaphern ändern können.

Aber es gibt eine Idee, die sich in Diskussionen über die Krankheit wiederholt und wesentlich ist, um zu verstehen, wie sie funktioniert und einige der dunklen Fantasien und Bilder trägt, vor denen Sontag gewarnt hat: Covid-19 ist eine Entzündungskrankheit, ein medizinischer Begriff, aber mit seine lateinischen Wurzeln liegen in der Idee, etwas zu entzünden oder in Brand zu setzen. Das Wort Entzündung war ein wesentlicher Bestandteil früher Berichte über das Virus, das vor einem Jahr aus China kam.

“Schlechtere Ergebnisse bei älteren Menschen können teilweise auf die altersbedingte Schwächung des Immunsystems und eine verstärkte Entzündung zurückzuführen sein, die die Virusreplikation und länger anhaltende Reaktionen auf Entzündungen fördern und Herz, Gehirn und andere Organe dauerhaft schädigen können.” berichtete im März über einen Arzt im Jinyintan Hospital in Wuhan. Unter den beunruhigenden Berichten über eine Krankheit, die wie eine Grippe sein sollte, die unsere Lunge angreift und uns zum Husten bringt, befanden sich seltsame Berichte über junge Menschen, einschließlich Sportler, deren Herzgewebe entzündet war und wochen- oder monatelang so blieb.

Aber Entzündungen sind nicht nur ein tatsächliches Symptom der Krankheit. Es scheint Teil seiner Ätiologie, seiner moralischen und sozialen Herkunft und Wirkung zu sein. Covid macht schlechte Dinge noch schlimmer; es in Flammen Dinge. In einem Artikel im Asian Financial Review vom März 2020 wurde es mit einem merkwürdigen Bild beschrieben: „Es ist eher wie ein gefährlicher, unerwünschter Gast bei einer Dinnerparty.“ Und was hat dieser Gast gemacht? Es verursachte eine Art Panik im Immunsystem, die es auf Hochtouren brachte: „Anstatt den gestressten Lungen zu helfen, induziert es zu viele Entzündungen, was die Situation verschlimmert.“

Wissenschaftler verwendeten das Wort „Komorbiditäten“, aber Laien verstanden die Dinge einfacher: Wenn Sie nicht bei guter Gesundheit sind, wird dieses Virus die Situation verschlimmern. Auch Sozialwissenschaftler und Kritiker liehen sich das Bild aus und stellten fest, wie Covid entzündete bereits bestehende soziale Spannungen und Ungleichheiten. Es hat die Armen und Menschen, die historisch ausgegrenzt wurden, überproportional angegriffen. einschließlich farbiger Menschen.

Während des ganzen Sommers, als die Amerikaner auf die Straße gingen, um gegen die Ermordung von George Floyd durch die Polizei in Minneapolis zu protestieren, das Gefühl der Entzündung wuchs nur. Covid wurde teuflisch geschaffen, um eine Welt zu treffen, in der wir bereits roh, wund und ständig an anderen reiben und Reibung erzeugen, während wir sowohl global als auch lokal zirkulieren. Es war eine kosmopolitische Krankheit – ein unerwünschter Gast bei einer Dinnerparty -, aber eine kosmopolitische Krankheit, die die Frontarbeiter tötete, die die unaufhörliche Abwanderung unserer Wirtschaft in Bewegung halten.

Seine Ursprünge schienen in einem Sprung vom Tierreich zum menschlichen Körper zu liegen, eine Übertragung, die möglicherweise durch unnatürliche Nähe und sogar globale Erwärmung unterstützt wurde, wenn Menschen weiter in Gebiete vordringen, die einst spärlich oder größtenteils unbewohnt waren.

“Die globale Erwärmung wird die Verbreitung von Krankheiten erhöhen”, sagte ein Experte für Pandemien und die Reisebranche Anfang dieses Jahres gegenüber dem Boston Globe. “Es sind Menschen, die in natürliche Lebensräume eindringen, was Zoonosen noch häufiger macht.” Die Luftverschmutzung, warnte eine Gruppe führender kardiologischer Gesundheitsorganisationen, verschärfte auch das Risiko von Todesfällen.

In „Krankheit als Metapher“ schrieb Sontag über Krankheiten – Krebs und Tuberkulose -, die über relativ lange Zeiträume ihren Tribut forderten, sodass die Erfahrung, krank zu sein, Monate oder Jahre dauerte. Covid bewegte sich jedoch schnell und verbrannte seine Opfer nicht wie der langsame Konsum von TB oder die innere Auflösung von Krebs, sondern wie ein sich schnell bewegendes Feuer. Die Metapher von „Lauffeuer“ wurde in Beschreibungen der Krankheit, insbesondere in „Aufflackern“, üblich, da Länder, die ihre Infektionsraten anfänglich senkten, plötzlichen Infektionsschüben ausgesetzt waren. Wildfire schien eine treffendere Beschreibung der Krankheit zu sein als die einfache wissenschaftliche Diskussion eines Virus und seiner Vektoren, vielleicht weil „Virus“ bereits zur Beschreibung der Krankheit verwendet wurde Desinformation, die ermöglicht begierig darauf, die Erde zu verbrennen.

Sontags Buch und ein späterer Aufsatz, den sie über AIDS und seine Metaphern schrieb, ermöglichten es mir, von meinen eigenen Ängsten zurückzutreten und die Dinge etwas leidenschaftsloser zu sehen. Sie durchsuchte Literatur, Kunst, Philosophie und Psychologie, um zu beschreiben, wie die Gesellschaft der Krankheit oft eine moralische Dimension beimisst. Die Antike betrachtete Krankheiten, insbesondere Seuchen, als Beweis für göttlichen Zorn. Im 19. Jahrhundert inspirierte TB einen subtileren Moralismus: Diese Krankheit enthüllte Charakter und schien Seelen zu verfeinern und sogar zu veredeln.

Mit Krebs und später AIDS kehrten die Strafphantasien zurück. Krebs, schrieb Sontag, sei „eine dämonische Schwangerschaft“, eine Krankheit des Reichtums und des Überflusses, vielleicht sogar eine Krankheit des vereitelten Verlangens und der eingeschränkten Libido. “Das sterbende Tuberkel wird als schöner und seelenvoller dargestellt”, schrieb sie, “während die Person, die an Krebs stirbt, als aller Fähigkeiten der Selbsttranszendenz beraubt dargestellt wird, die durch Angst und Qual gedemütigt werden.”

Mit covid-19 wissen wir noch nicht genau, was wir tun sollen, wenn es um Schuld geht. Präsident Donald Trump unternahm wiederholt Anstrengungen, um es als „das China-Virus“Und es ist faszinierend, dass dieses schamlose und fremdenfeindliche Label bei den meisten Amerikanern nie Anklang gefunden hat. Die Menschen scheinen intuitiv zu verstehen, dass das Virus weder Identität noch Nationalität respektiert, dass es ein Symptom für einen größeren transnationalen Zustand ist. Über diese grundlegende Intuition hinaus besteht jedoch wenig Einigkeit über die moralischen Dimensionen der Krankheit. Und dieser Mangel an Übereinstimmung entzündet die Dinge nur noch schlimmer.

In dem Moment, in dem Trump die Krankheit als etwas bezeichnete, an das Sie entweder geglaubt haben oder nicht, gingen wir weiter in die Flammen. Trumps Umgang mit der Pandemie kann haben zerstörte seine Glaubwürdigkeit, aber das Virus inspirierte die Apotheose des Trumpismus. Es war wie ein Beschleuniger für die Glut des Denkens gegen die Aufklärung, der eine grundlegende Skepsis gegenüber der Wissenschaft ermutigte, sogar Misstrauen gegenüber elementaren Denkstrukturen wie Ursache und Wirkung. Diejenigen, die sich weigerten, Masken zu tragen und andere grundlegende Vorsichtsmaßnahmen zu treffen, zitierten manchmal die Pseudowissenschaften, aber oft waren sie einfach fatalistisch. Vielleicht würden sie den Virus nicht bekommen, vielleicht würden sie, wer weiß wirklich etwas?

Der Rest von Amerika war davon verwirrt. Wir müssen in unterschiedlichem Maße die grundlegende Lehre aus Sontags Buch aufgreifen – dass wir Vorstellungen über Krankheit vom Moralismus trennen müssen -, daher war es schwierig zu wissen, was zu tun ist, wenn Covid unseren nationalen, moralischen Charakter prüft. Die Welt ist krank und wird kranker, weil sich so viele Menschen überhaupt nicht um das Wohlergehen anderer zu kümmern scheinen. Nachdem ich ein Zeitalter durchlebt habe, in dem Schurken und Bigots argumentierten, AIDS sei göttliche Vergeltung, habe ich keinen Magen dafür, dieser Krankheit moralische Gefühle beizumessen. Ich mag wütend auf inkompetente politische Führung sein, aber wenn ich Menschen sehe, die sich ohne Maske in Restaurants oder Bars, in Pools oder am Strand versammelt haben, ist es einfacher, nur fatalistisch zu sein. Ich möchte diese Menschen nicht hassen, also lenken Sie den Ärger am besten gemeinsam auf alle: „Wir sind alle zum Scheitern verurteilt.“

Jahre nachdem Sontag „Krankheit als Metapher“ veröffentlicht hatte, schrieb ihr Sohn David Rieff darüber, wie seine Mutter sich nie mit dem Tod versöhnte und wie die Angst vor dem Tod sie ihr ganzes Leben lang verfolgte. Ich war zunächst zutiefst enttäuscht, dies zu lesen, weil ihre Weisheit meine eigene Angst vor dem Tod in einem kritischen Moment verringert hatte. Aber ich kann sie nicht beschuldigen. Sie überlegte, wie weit sie konnte, und darüber hinaus konnte die Vernunft sie nicht führen. Es gibt immer ein schwarzes Loch.

Welches ist, wo wir jetzt sind. Ein großer Teil Amerikas fühlt sich hilflos vor Kräften, die sie nicht verstehen, während der Rest von uns sich hilflos fühlt vor Menschen, die wir nicht verstehen. Wir können uns nicht aus dieser Sackgasse herausdenken. Wir befinden uns im feurigen Ofen des sozialen Zerfalls und hoffen auf nur eines: dass ein supergekühlter Impfstoff alles abkühlt, bevor wir von allem verzehrt werden.

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