Buchbesprechung zu Empire of Pain: Die geheime Geschichte der Sackler-Dynastie von Patrick Radden Keefe

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Die Familie sind die Sacklers, die bis vor einigen Jahren die meisten Menschen nur als Wohltäter von Universitäten und Museen kannten, darunter eine Smithsonian-Galerie, die nach Arthur M. Sackler benannt wurde. Der Clan, der sein Vermögen im Pharmageschäft gemacht hat, war aber auch das Geld und die Macht hinter Purdue Pharma, dem Hersteller von OxyContin, einem potenziell süchtig machenden Schmerzmittel, das eine Schlüsselrolle in der Opioidkrise gespielt hat. Die Sacklers und ihre gesetzlichen Vertreter haben lange Zeit Berichte angefochten, die darauf hindeuten, dass sie die Gefahren von Oxycontin absichtlich heruntergespielt haben oder auf andere Weise eine gewisse Verantwortung für die Epidemie tragen. Unter diesen Berichten war ein 2017 Artikel von Keefe im New Yorker, wo er als Mitarbeiter arbeitet. Das Magazin stand nach einer internen Überprüfung zu dem Artikel.

Die Sacklers haben beim Schreiben seines Buches nicht mit Keefe zusammengearbeitet. Wie er erklärt, schickte er bei seinem letzten Versuch, Antworten von den Sacklers zu erhalten, auf Anfrage ein langes Memo mit Anfragen an einen Familienanwalt. In einer kurzen, eineinhalb Seiten umfassenden Antwort wurde behauptet, Keefes Fragen seien „voller falscher Behauptungen, die auf falschen Prämissen beruhen“ – und es wurde abgelehnt, sie speziell zu beantworten.

In „Empire of Pain“ sammelt Keefe einen großen Stapel von Beweisen und setzt sie mit Präzision der Staatsanwaltschaft ein. Ein Teil des Materials stammt von anderen Journalisten – darunter Barry Meier, Autor des gefeierten Buches von 2003 „Schmerzmittel: Die Spur der Sucht und des Todes einer „Wunderdroge“, “, Der auch eine Schlüsselfigur in Keefes Geschichte ist. Der Rest stammt aus Keefes eigener Berichterstattung, die Interviews mit mehr als 200 Personen, den Zugang zu internen Unternehmensdokumenten und eine Überprüfung von Zehntausenden von Seiten von Gerichtsdokumenten umfasste, die öffentliche und private Anwälte im Rahmen ihrer Ermittlungen und Klagen gesammelt haben.

Purdue führte OxyContin Ende der neunziger Jahre ein, zu einem Zeitpunkt, als die Ärzteschaft nach besseren Wegen suchte, um die von ihr vernachlässigten Schmerzen zu lindern. Ein zentrales Problem für Generationen war, dass die wirksamsten Medikamente anfällig für Sucht waren. Geben Sie OxyContin ein, eine hartschalige Pille, die ihre starken Medikamente langsam und stetig freisetzt und so die Höhen und Tiefen der Schmerzlinderung vermeidet, die die Sucht fördern können.

Zumindest war das das Verkaufsgespräch. In Wirklichkeit fanden die Leute ziemlich schnell heraus, wie man die Opioidsubstanz extrahiert, normalerweise durch Zerdrücken der Pillenschale. Dann nahmen sie es häufig durch Schnauben auf und erreichten ein schnelles Hoch. Von dort aus gingen die Menschen manchmal zu illegalen Drogen wie Heroin und in zu vielen Fällen zu tödlichen Überdosierungen über.

Sucht ist ein komplexes Phänomen mit vielen Ursachen. Und OxyContin, das unter den richtigen Umständen immer noch verschrieben und als wirksam angesehen wird, war nicht das einzige Medikament, das manchmal zur Grundlage der Sucht wurde. Aber es war das erste einer neuen Generation und nahm laut einer Vielzahl von Experten eine einzigartige Rolle in der folgenden Pest ein. “Die Einführung und Vermarktung von Oxycontin erklärt einen erheblichen Teil der Todesfälle durch Überdosierung in den letzten zwei Jahrzehnten”, schloss eine Gruppe von Ökonomen auf der Grundlage einer Studie, in der die Verschreibungsmuster von Arzneimitteln in verschiedenen Bundesstaaten verglichen wurden.

Eine der aufschlussreichsten Episoden des Buches stammt aus dem Jahr 1999, als sich die ersten Geschichten über die OxyContin-Sucht verbreiteten, als ein leitender Angestellter von Purdue seinen Rechtsassistenten aufforderte, Online-Chatrooms unter einem Pseudonym zu betreten und zu erfahren, wie Menschen die Droge missbrauchen könnten. Sie entdeckte die Geschichten von Quetschen und Schnauben, schreibt Keefe, und schrieb alles in ein Memo, das Purdue später bestritt, aber dessen Existenz eine Untersuchung des Justizministeriums später bestätigte.

Die Wendung in der Geschichte ist, dass die Rechtsassistentin auf Vorschlag ihres Chefs OxyContin wegen Rückenschmerzen einnahm und mit denselben Methoden, die sie untersucht hatte, süchtig wurde. Ihre Arbeitsleistung litt darunter und Purdue entließ sie nach 21 Jahren im Unternehmen. Sie verklagte später, aber die rechtlichen Schritte gingen nirgendwo hin, berichtet Keefe, weil das Unternehmen ihre alten Krankenakten vorgeladen hatte, um zu zeigen, dass sie zuvor mit Sucht zu kämpfen hatte.

Es war ein paar Jahre, nachdem ihr Memo im Jahr 2007 in Umlauf gebracht worden war, dass die Bundesanwaltschaft Purdue zum ersten Mal verfolgte und einen zu dieser Zeit bedeutenden Sieg gewann. Eine der Unternehmensabteilungen bekannte sich schuldig, OxyContin „falsch benannt“ zu haben, während drei Top-Führungskräfte sich schuldig bekannten, einzelne Vergehensversionen desselben Verbrechens begangen zu haben. Purdue erklärte sich auch damit einverstanden, kein offizielles Informationsdokument zu bestreiten, in dem die Marketingmethoden des Unternehmens aufgeführt sind. Dieses Management wurde speziell entwickelt, um die Ängste der Ärzte vor Sucht zu überwinden.

Laut Keefe haben jedoch weder die Geldbuße noch die Klagegründe viel dazu beigetragen, das Verhalten des Unternehmens zu ändern. Stattdessen, schreibt er, sahen die Firmenbeamten die Strafen als “Strafzettel” an. Sie verkauften das Medikament weiterhin mit vielen der gleichen Methoden wie zuvor, beispielsweise mit der Verbreitung von Literatur, in der behauptet wurde, es sei weniger abhängig als andere ältere Schmerzmittel. Sie versorgten weiterhin Anbieter, von denen das Unternehmen laut Keefe aus seinen Verkaufsdaten mit ziemlicher Sicherheit eine Überverschreibung wusste.

Die Sacklers selbst gehörten nicht zu den leitenden Angestellten, die angeklagt wurden. Und als die Zahl der Körper zunahm, bestanden die Familienmitglieder darauf, dass das Problem darin bestand, dass die Menschen süchtig wurden, nicht die Droge oder Purdues Vermarktung. Keefe zitiert Richard Sackler, den Präsidenten des Unternehmens, und erklärt seinen Kollegen: “Dies sind Kriminelle. Warum sollten sie Anspruch auf unser Mitgefühl haben?” Jahre später gab Richard Sackler in einem anschließenden Gerichtsverfahren im Zusammenhang mit der Epidemie unter Eid zu, dass er sich nie die Mühe gemacht hatte, das gesamte Informationsdokument von 2007 zu lesen, von dem die Staatsanwaltschaft gehofft hatte, dass es als Grundlage für die Führung von Purdues künftigem Verhalten dienen würde.

Richard ist ein Neffe des Arztes und Familienpatriarchen Arthur Sackler, der sich in der Familiengeschichte der Verbesserung der Menschheit verschrieben hat, aber nach Keefes Bericht weniger gemeinnützig abschneidet.

Obwohl Arthur gut darin war, Medizin zu praktizieren, war er noch besser im Marketing und bekam neben seinen klinischen Aufgaben einen Teilzeit-Auftritt bei einer Werbefirma, die die Konten der Pharmaunternehmen abwickelte. Zwei Jahre später war er Präsident des Unternehmens und auf dem Weg, viele der Techniken, die wir heute mit dem Verkauf von Arzneimitteln verbinden, voranzutreiben, z. B. Ärzte mit kostenlosen Mahlzeiten zu werben und „native Werbung“ zu erstellen, die wie unabhängige redaktionelle Inhalte aussah. “Arthur hat das Rad erfunden”, wie es ein ehemaliger Mitarbeiter der Werbeagentur ausdrückte.

Einer von Sacklers großen Kunden war der Arzneimittelhersteller Roche und seine damals neuen Beruhigungsmittel Librium und Valium, von denen die Werbefirma und ihre von Sackler produzierte Werbekampagne sagten, sie machten nicht süchtig – obwohl sie sich in vielen Fällen als genau das herausstellten . Es folgten Kongressuntersuchungen und schließlich eine strengere Regulierung der Drogen, allerdings nicht bevor die Einnahmen aus dem Werbevertrag (der parallel zum Umsatz stieg) Arthur Sackler in die oberen Ränge des amerikanischen Reichtums drängten.

“Das ursprüngliche Haus von Sackler wurde auf Valium gebaut”, schreibt Keefe. Aber für den Rest seines Lebens würde Sackler “seine Assoziation mit der Droge herunterspielen”, zumal er und später seine Familie so prominente Förderer der Künste und des höheren Lernens wurden. “In den seltenen Fällen, in denen er sich mit den Verwüstungen von Valium befasste”, schreibt Keefe, “wiederholte er die Meinung seiner Kunden bei Roche. . . . Es waren nicht die Pillen, die die Leute süchtig machten; es waren die süchtig machenden Persönlichkeiten. “

Arthurs zwei jüngere Brüder, Mortimer und Raymond, wurden ebenfalls Ärzte. Und obwohl sie weniger akademisch versiert waren als Arthur, teilten sie die Faszination ihres Bruders für die Pharmakologie. Schließlich kaufte er Purdue, damit sie rennen konnten.

Wie Purdue ihnen gehörte und wie es dann unter der Leitung von Raymonds Sohn Richard kam, ist eine von vielen verdrehten Geschichten über Familienkonflikte, die gelegentlich schwer zu verfolgen sind. Aber Keefe ist ein begabter Geschichtenerzähler, der sich durch die Erfassung von Persönlichkeiten auszeichnet. Dies ist keine Kleinigkeit, da die Sacklers keinen Zugang gewährten.

Ein Ort, an dem das Verhalten der Familie besonders aufschlussreich ist, ist kurz vor dem Ende des Buches, da private Klagen und Strafverfolgungsmaßnahmen Purdue schließlich in den Bankrott treiben – und die Medienberichterstattung den Familiennamen Sackler beschmutzt, bis zu dem Punkt, an dem Universitäten und Museen sich bemühten, das Wort zu löschen “Sackler” aus ihren Titeln und Gebäuden.

Einmal, erzählt Keefe, verteilte ein Familienmitglied eine ängstliche E-Mail, weil sie von einem bevorstehenden Abschnitt in der HBO-Show „Letzte Woche heute Abend mit John Oliver“ gehört hatte, den ihr Sohn und seine Freunde religiös beobachteten. „Diese Situation zerstört unsere Arbeit, unsere Freundschaften, unseren Ruf und unsere Fähigkeit, in der Gesellschaft zu funktionieren. . . . Wie soll sich mein Sohn im September für die High School bewerben? “

Härte ist natürlich relativ. Auch nach dem Bankrott und der Schande, schreibt Keefe, hielten die Sacklers ihr Geld weitgehend fest, weil sie den größten Teil ihres Vermögens aus dem Unternehmen gezogen und in Privatbesitz gebracht hatten. Sie wurden nie strafrechtlich verfolgt, obwohl viele Staatsanwälte sie bringen wollten.

Während der Insolvenzverhandlungen versuchten mehrere Familienmitglieder des Verstorbenen zu sprechen und hofften offenbar auf eine Schließung. Unter ihnen war eine Frau, die ihren Bruder verlor: „Er war mein letztes Familienmitglied, und meine gesamte Familie ist von dieser Epidemie und von Purdue Pharmas Familie betroffen. Deshalb möchte ich wirklich von dem Schmerz sprechen, den er verursacht hat, und dass ich ohne Familie zurückgelassen werde. “

Sie konnte ihre Rede nicht halten. Der Richter sagte, es sei für das Forum unangemessen. Aber die Geschichte lebt in Keefes Buch weiter – so wie es sein sollte, gegenüber der der Sacklers.

Reich des Schmerzes

Die geheime Geschichte der Sackler-Dynastie

Doppelter Tag. 535 S. 32,50 USD

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