Tom Konchalski, Basketball-Scout der High School, stirbt an Krebs

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Das liegt daran, dass das Telefon an keinem dieser Tage klingelt – Ostern, 4. Juli, Halloween, Thanksgiving oder Weihnachten – und die Stimme am anderen Ende mir ein „Happy“ wünscht [fill in the blank]”Und dann das Gespräch mit der folgenden Frage beginnen:” Wie geht es Christine, Danny, Brigid und Jane Blythe? “

Das sind die Namen meiner Frau und meiner drei Kinder, und so begann Tom Konchalski immer seine Urlaubsgespräche. Er fügte Janes zweiten Vornamen hinzu, weil ihm der Klang gefiel. Wie viel Teil der Feiertage waren Toms Anrufe? Christine, die ihn nie getroffen hatte, fragte mich, wann sie dachte, er würde Thanksgiving oder Weihnachten besuchen, um herauszufinden, wann das Abendessen geplant werden sollte.

Tom, der ohne Frage der vertrauenswürdigste und angesehenste High-School-Basketball-Talentscout war je, starb am Montag im Alter von 74 Jahren nach einem langen, schwierigen Kampf mit Krebs. Zu sagen, dass sein Tod in der Basketballwelt getrauert wird, ist eine monumentale Untertreibung.

Kurz nachdem Tom am Freitag ins Hospiz gegangen war, sprach ich mit UMBC-Trainer Ryan Odom – dessen Vater, ehemaliger Wake Forest- und South Carolina-Trainer Dave Odom, einer von Toms engsten Freunden war – über die Auswirkungen, die Toms Tod auf den Basketball haben würde.

“Es wird so sein, als Dean Smith starb”, sagte Ryan. “Jeder wird trauern.”

Es gibt einen Unterschied, und dies ist in keiner Weise als Niederlage von Smith gedacht. Wie jeder erfolgreiche Trainer hatte Smith Leute, die ihn nicht mochten – schon allein, weil er so oft gewann.

Tom Konchalski hatte keine Feinde. Keiner.

Er fuhr nie ein Auto, aber er brauchte nie eines, wenn er an Spielen, Sommercamps oder Turnieren teilnahm, weil sich Trainer anstellten, um ihm eine Fahrt anzubieten, wenn auch nur, um seine bemerkenswerten Gedanken für ein paar Minuten zu sammeln.

“Einer der besten Menschen, die ich je gekannt habe”, sagte Duke Coach Mike Krzyzewski am Freitag, als sich die Nachricht verbreitete, dass Tom im Hospiz war.

Als Krzyzewski zum Scouten in die Sommerlager ging, hatte er eine sehr kurze Liste von Leuten, mit denen er zwischen den Sitzungen zum Abendessen gehen würde. Wenn er am selben Ort wie Konchalski wäre, würde er ihn finden – unweigerlich irgendwo in der obersten Reihe der Tribüne – und sagen: “Komm, iss mit uns zu Abend.”

Meine Freundschaft mit Konchalski begann 1979, als ich als sehr junger Reporter der Washington Post an einem so genannten Boston Shootout teilnahm, das damals ein bedeutendes Sommerturnier war. Ich ging nicht nur, um gute junge Spieler zu sehen, sondern auch, weil solche Veranstaltungen ein großartiger Ort waren, um College-Trainer kennenzulernen.

Es war Tom Abatemarco, damals Assistent in Maryland, der auf einen sehr großen Mann mit pechschwarzem Haar zeigte, der in der hinteren Reihe einer Tribüne stand und sagte: „Sie wollen wirklich wissen, was los ist, das ist der Typ, der Sie sein sollten im Gespräch mit.”

Er hatte recht. Tom war höflich zu einem Fehler und war bereit, jede Frage über irgendjemanden zu beantworten. Seine einzige Bitte war, dass ich ihm keine Fragen stelle, während er sich ein Spiel ansieht – das war seine Arbeitszeit. “Ich schulde es jedem Kind, das ich erkunde, die volle Aufmerksamkeit zu schenken, wenn ich einen Bericht über sie schreibe”, sagte er mir zu Beginn unserer Freundschaft.

Im Laufe der Jahre rief ich Tom immer öfter an – nicht nur wegen seiner Kritik an Spielern, sondern weil er alle und alles im College-Basketball kannte. Ich erinnere mich, als Joe Harrington, damals Trainer bei George Mason, einen jungen Assistenten namens Rick Barnes anstellte. „Lerne Rick kennen“, sagte Tom zu mir. “Er wird ein Star sein.”

Meine einzige Beschwerde bei Tom war, dass er oft nicht zu erreichen war. Er lebte im Stadtteil Forest Hills in Queens – er war in der Gemeinde aufgewachsen und hatte Magna cum Laude in Fordham abgeschlossen – und hatte keinen Anruf auf seinem Telefon. Er hatte kurz einen Anrufbeantworter, aber er wurde ihn los, weil er zu viele Anrufe erhielt, die er nicht zurückgeben wollte, und er konnte nicht behaupten, nicht zu wissen, dass jemand angerufen hatte, als er noch den Anrufbeantworter hatte. Er besaß nie einen Computer, und er hätte nicht ins Internet gelangen können, wenn Sie ihn dafür bezahlt hätten. Nach einer Weile legte ich großen Wert darauf, dass er mir seinen Reiseplan mitteilte, damit ich sicher sein konnte, ihn persönlich zu sehen.

Es gab Zeiten, in denen er nach Washington kam, um ein paar Spiele an einem Tag zu sehen und dann direkt nach New York zurückzukehren. Ich holte ihn an der Union Station ab, ging mit ihm zu den Spielen, holte mir etwas zu essen – Tom liebte Mel Krupins Feinkostgeschäft – und setzte ihn ab, um einen späten Zug nach Hause zu nehmen. Ich habe diese Tage geschätzt. Es war, als würde man auf eine Promotion im Bereich Basketball hinarbeiten – Vergangenheit und Gegenwart. Bis zum Ende war Toms Erinnerung außergewöhnlich.

Diese Urlaubstelefonate dauerten nie weniger als eine Stunde. Nachdem ich ihn über meine Familie informiert hatte, fingen wir an, uns zu unterhalten. Tom begann in den frühen 1970er Jahren als Scout und arbeitete für den legendären Howard Garfinkel, der in den 1960er Jahren das erste wichtige nationale Sommer-Basketballcamp – Five-Star – und gleichzeitig das Scouting „High School Basketball Illustrated“ gründete Bericht. Als eine andere alberne Regel der NCAA es verboten machte, sowohl ein Sommercamp als auch einen Pfadfinderdienst zu betreiben, verkaufte Garfinkel HSBI an Tom, der es bis dahin sowieso schrieb. Während der nächsten 36 Jahre tippte Tom seine Berichte auf seiner Schreibmaschine, nahm sie zum Kopieren und schickte sie an die Abonnenten. Ich war auf der Abonnementliste – aber er weigerte sich, mich bezahlen zu lassen.

“Ich nehme Ihr Geld nicht, Coach”, sagte er, wenn ich es ansprach. (Tom und ich nannten uns “Coach”, hauptsächlich, um uns über Trainer lustig zu machen, die ehrlich glaubten, dass “Coach” ihr Vorname war.)

Seth Davis von Athletic fasste am besten zusammen, wie sich die Basketballer zu Tom fühlten: „Der einzige ehrliche Mann im Fitnessstudio“, sagte er eines Tages, als wir in ein Sommercamp-Fitnessstudio gingen, in dem Tom möglicherweise der einzige ehrliche Mann gewesen wäre.

Tom liebte alle Sportarten – er arbeitete als Linienrichter beim US Open-Tennisturnier und später als Platzanweiser auf dem alten Tribünenplatz. Aber seine erste Liebe war Basketball; Er war mit seinem Vater und seinem älteren Bruder Steve im Madison Square Garden aufgewachsen, der 45 Jahre lang an der St. Francis Xavier University in Nova Scotia trainierte und Kanadas bester College-Trainer aller Zeiten ist. Als das Gericht in St. Francis Xavier vor einigen Jahren nach ihm benannt wurde, scherzte Tom stolz: „Jetzt gibt es zwei Coach K-Gerichte: eines in Duke und eines in St. Francis.“

Während der Pandemie, bevor seine Gesundheit es ihm unmöglich machte, viel rauszukommen, ging Tom zu AAU-Spielen im Freien, obwohl niemand am Hof ​​sitzen durfte. “Sie könnten durch einen Zaun beobachten”, sagte er. “Es war wirklich überhaupt nicht schlecht.” Er stoppte. „Es war Basketball. Das war alles was ich brauchte. “

Während unseres Anrufs an Weihnachten erzählte er mir, dass seine Ärzte ihn von der experimentellen Behandlung genommen hatten, die er seit einigen Monaten durchgeführt hatte. “Die Tumoren wachsen immer noch”, sagte er. „Es könnte eine Chemo geben, die helfen kann. Wir werden sehen.”

Tom war nie ein Beschwerdeführer. Wann immer wir über den Krebs sprachen, selbst zu Weihnachten, als er zugab, dass er ständig Schmerzen hatte und kein Essen schmecken konnte, sagte er: „Viele Menschen haben es viel schlimmer als ich.“

Diese Woche hat es die ganze Basketballwelt schlimmer als Tom – weil wir ihn nicht mehr haben. Ich habe einen geliebten Menschen verloren. Und die Feiertage werden niemals die gleichen sein.

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