Belmont könnte ein NCAA-Turnier Cinderella sein – wenn es die Chance bekommt

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“Wir hatten mit unserem Erfolg bestimmte Erwartungen geweckt”, sagte er Anfang dieser Woche. “Ich war an einem Punkt angelangt, an dem Gewinnen eine Erleichterung und Verlieren Elend war.” Er stoppte. „Eigentlich war die Sorge um das Verlieren miserabel geworden. Ich würde kommen, um den Spieltag zu fürchten. So sollte es nicht sein. “

Casey Alexander hatte vier Jahre lang für Byrd in Belmont gespielt – und war 1995, seiner Hauptsaison, der Startpunkt eines NAIA Final Four-Teams gewesen. Er ging als studentische Hilfskraft zu Byrd und blieb 16 Jahre, bevor er 2011 seinen ersten Job als Cheftrainer bei Stetson bekam. Zwei Jahre später war er wieder in Nashville und trainierte bei Lipscomb, zwei Meilen von Belmont entfernt.

“Wir leben jetzt ein langes Par 5 voneinander entfernt”, sagte Byrd mit einem Golfbegriff, da es nur wenige Dinge gibt, die er im Leben mehr liebt als Golf zu spielen und darüber zu sprechen.

Byrd spielt heutzutage mehr Golf, verbringt aber immer noch viel Zeit damit, seine alte Mannschaft zu beobachten. Alexander, der in seinen letzten beiden Spielzeiten bei Lipscomb 23 und 29 Spiele gewonnen hat, sitzt jetzt auf dem Stuhl seines Mentors und hat nach der Übernahme einer Legende keinen Schlag verpasst.

Die Bruins waren letzte Saison 26-7 und gewannen das Ohio Valley Conference-Turnier, um sich zu qualifizieren das NCAA-Turnier, das nie gespielt wurde wegen der Covid-19-Pandemie. In dieser Saison stehen sie mit 22: 1 – die einzige Niederlage, die Anfang Dezember in Samford zu verzeichnen ist – und sollte Sei eine Sperre, um nächsten Monat im NCAA-Turnier zu spielen.

“Weißt du, zu Beginn der Saison haben wir nur gehört, dass viele der üblichen Kriterien wegen Covid zurückgestellt werden”, sagte Alexander. „Wir wollten nicht so viel über Quad-1-Siege, NET und die Stärke des Zeitplans hören. Jetzt ist Februar und es sieht so aus, als würde all das wie in jeder anderen Saison im Spiel sein. “

Das macht Alexander und Byrd Sorgen. Beide kennen die jüngste Erfolgsbilanz des NCAA-Turnierkomitees, wenn es darum geht, mittelgroße Gebote abzugeben. Meistens hat eine Schule, die in einer Machtkonferenz 500 Punkte erreicht, den Vorteil des Zweifels an einem Mid-Major-Team mit mehr als 25 Siegen.

“Der Weg, um Bedenken zu vermeiden, besteht darin, das Konferenzturnier zu gewinnen”, sagte Alexander. „Das haben wir letztes Jahr gemacht. Wir müssen es dieses Jahr wieder tun. Dann können wir uns nur noch um die Aussaat kümmern. “

In einer Wendung erhielt Byrds letztes Belmont-Team 2019 eines dieser seltenen mittelgroßen Angebote, als die Blase der Machtkonferenz spät auseinanderfiel und alle Bracketologen zurückblieben geschockt. Belmont wurde für die ersten vier nach Dayton geschickt, wo er zuvor Temple besiegte Niederlage gegen Maryland, 79-77weniger als 40 Stunden später.

Der 67-jährige Byrd wusste, als er an diesem Tag in Jacksonville vom Platz ging, dass er gerade sein letztes Spiel trainiert hatte. Er hatte vor der Saison beschlossen, sich zurückzuziehen, tat es aber nicht will eine Abschiedstour. “Ich sagte meinen Mitarbeitern, meinem Präsidenten, meinem Sportdirektor und meiner Frau”, sagte er. „Während der Saison habe ich es Casey erzählt, weil ich wollte, dass er über eine mögliche Nachfolge nachdenkt. Er war der einzige, der mir nicht direkt in meinem inneren Kreis erzählt hat. “

Es gab nur zwei Kandidaten für die Nachfolge von Byrd: Alexander und Brian Ayers, ein weiterer langjähriger Byrd-Assistent. Alexanders Erfolg bei Lipscomb war wahrscheinlich der Tiebreaker. Ayers und Alexander hatten unter Byrd zusammengearbeitet und Ayers blieb als Alexanders bester Assistent im Stab.

Diese Art von Stabilität – Ayers ist jetzt in seiner 23. Saison in Belmont – war ein Schlüssel zum langfristigen Erfolg des Programms. Die Schule nimmt selten Transfers entgegen oder verliert sie; Der letzte Junior College Spieler im Programm war vor 20 Jahren.

Zwei wichtige Senioren absolvierten Byrds Endmannschaft, aber es gab auch zwei Neulinge: Nick Muszynski, 6-Fuß-11-Center, und Grayson Murphy, Point Guard. “Ein Grund, warum ich mich wohl fühlte, war, dass ich wusste, dass wir einige gute junge Spieler im Programm hatten”, sagte Byrd.

Muszynski ist jetzt ein Junior, der durchschnittlich 15,5 Punkte und 5,5 Rebounds pro Spiel erzielt und den Bruins eine niedrige Präsenz verleiht, die nur wenige College-Programme haben. Er ist einer von fünf Spielern, die im Durchschnitt zweistellige Zahlen in einem Team mit durchschnittlich 83,3 Punkten pro Spiel erzielen. Der fünfte Spieler auf dieser Liste ist Murphy, der durchschnittlich 10,4 Punkte pro Spiel erzielt.

“Aber er ist unser MVP”, sagte Alexander. „Nick (Muszynski) wäre der erste, der dir das sagt.

“Konnte nicht mehr zustimmen”, sagte Byrd. “Er macht absolut alles an beiden Enden des Platzes.”

Beim 6: 2 führt Murphy das Team mit 7,8 pro Spiel an und hilft bei 5,3. Er stiehlt durchschnittlich 2,3 pro Spiel und schießt 62 Prozent vom Feld und war der Defensivspieler des Ohio Valley des Jahres in der vergangenen Saison.

Murphy, der in Franklin, Tennessee, etwa 32 km von Nashville entfernt, aufgewachsen war, beschränkte seine College-Entscheidung auf Belmont oder Lipscomb, bevor er sich für Belmont entschied. “Wahrscheinlich der schwierigste” Nein “-Anruf, den ich je von einem Rekruten bekommen habe”, sagte Alexander. „Ich denke, Rick und ich wussten beide, dass er die Chance hatte, etwas Besonderes zu sein. Ich wusste nicht, dass er etwas Besonderes sein würde und ich würde ihn trainieren können. “

Die Bruins haben eine solide junge Tiefe, aber nur Luke Smith, ein Wachmann, der vor zwei Jahren aus der Division III Sewanee gewechselt ist, spielt durchschnittlich mehr als 30 Minuten pro Spiel. Byrd hat immer versucht, sicherzustellen, dass sein Team im Februar und März nicht erschöpft ist, und Alexander hat das Gleiche getan – zumal die meisten Spiele in Belmont Blowouts waren.

Hier kommt die Sorge ins Spiel, möglicherweise ein Gesamtgebot zu benötigen.

“Wir hatten einen großartigen Zeitplan vor Covid”, sagte Alexander. „Wir sollten in Orlando mit Gonzaga, dem Staat Michigan, Auburn, St. Louis, dem Staat Boise und Xavier spielen. Wir sollten auch zum USC gehen, aber das wurde auch abgesagt. Wir mussten uns abmischen, um alle Spiele zu bekommen, die wir konnten. Das hat unsere Planstärke erheblich verändert. “

Es ist riskant, sich auf das Komitee zu verlassen, um den sogenannten „Sehtest“ durchzuführen. Immerhin das Loyola Chicago Team das machte die Final Four im Jahr 2018 würde nicht habe das Feld gemacht, wenn es sein Konferenzturnier nicht gewonnen hätte.

Da die Bruins keine namhaften Teams gespielt haben und die mehrjährigen OVC-Kräfte Murray State und Austin Peay eine relativ schlechte Saison haben, hat Belmont nicht viel nationale Aufmerksamkeit erregt. Sie haben sich langsam in die Kategorie „auch Stimmen erhalten“ der AP eingeschlichen und belegen diese Woche den 28. Platz. Die Schule hat seit ihrem Eintritt in die Division I noch nie die Top 25 geknackt.

Aber es hatte noch nie ein NCAA-Turnierspiel vor dem Sieg über Temple gewonnen. Jetzt hat es ein erfahrenes, tiefes und selbstbewusstes Team, von dem sowohl der aktuelle als auch der frühere Trainer glauben, dass es im März etwas Besonderes geben könnte – solange die Bruins die Chance bekommen, die sie sehr verdienen.

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