Versorgungskunden, die nicht in der Lage sind, Rechnungen zu bezahlen, müssen mit dem Ende der Pandemiemoratorien rechnen

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Da Maryland und andere Bundesstaaten die Moratorien für die Abschaltung von Versorgungsunternehmen aufgehoben haben, sagen Befürworter der Armen, dass Millionen von arbeitslosen Amerikanern während einer Pandemie Hilfe brauchen werden, um aus weniger als monatelangen unbezahlten Rechnungen herauszukommen, ohne dass ein Ende absehbar ist.

Zum 31. Dezember schuldeten die Amerikaner ihren Gas- und Stromversorgungsunternehmen nach Angaben der National Energy Assistance Directors ‘Association, die staatliche Direktoren von Energiehilfsprogrammen mit niedrigem Einkommen vertritt, geschätzte 32 Milliarden US-Dollar. Nach Schätzungen der NEADA schuldeten im Distrikt fast 63.000 Haushalte etwa 50 Millionen US-Dollar, während in Maryland mehr als 400.000 251 Millionen US-Dollar schuldeten. Ähnliche Nummern waren für Virginia nicht verfügbar.

“Wir haben noch nie solche Zahlen gesehen”, sagte Mark Wolfe, Executive Director von NEADA. „Die Frage ist, wie wir Familien an das Stromnetz und in ihre Häuser anschließen können, wenn sie kein Einkommen haben. . . . Wir hatten noch nie eine Situation, in der so viele Menschen seit mehr als neun Monaten keine Rechnung mehr bezahlt haben, und wir haben noch eine lange Zeit vor uns. “

In der Region Washington befinden sich die Einwohner mit dem unmittelbarsten Risiko von Absperrungen in Maryland, wo ab dem 15. November Absperrungen zulässig sind. Während der Staat die Strom- und Gasabschaltung bei extremen Temperaturen einschränkt, gibt es kein Wintermoratorium.

Der Distrikt hat ein Abschaltmoratorium bis mindestens Mitte April – oder 15 Tage nach Aufhebung des Notstands der Stadt im Bereich der öffentlichen Gesundheit, der jetzt bis März in Kraft ist.

Staatliche Versorgungsunternehmen in Virginia – solche, die sich in Privatbesitz oder im Besitz von Investoren befinden, wie Washington Gas und Dominion Energy – können den Dienst erst mindestens zwei Monate nach Ablauf der Notfallerklärung des Staates für die öffentliche Gesundheit einstellen. Eine Ausnahme: Versorgungsunternehmen können dies tun, wenn der rückständige Betrag je nach Art des Versorgungsunternehmens 1 bis 2 Prozent ihrer jährlichen Betriebserträge in einem Land übersteigt. Diejenigen, die nicht vom Staat reguliert werden, wie Fairfax Water, können mit der Abschaltung beginnen, wenn überfällige Zahlungen 1 Prozent ihres jährlichen Betriebsertrags übersteigen.

Pepco hat seit Anfang Januar rund 320 Häuser in den Landkreisen Montgomery und Prince George getrennt, obwohl 75 Prozent wieder verbunden wurden, nachdem Kunden einen Zahlungsplan eingegeben oder sich für ein Hilfsprogramm angemeldet hatten, sagte Pepco-Sprecher Ben Armstrong.

Laut Armstrong schuldeten die Haushalte in Maryland Pepco zum 31. Dezember etwa 71 Millionen US-Dollar, während die Einwohner des Distrikts 53 Millionen US-Dollar schuldeten.

“Unser Ziel ist es, jeden Kunden in Verbindung zu halten”, sagte er. „Da draußen stehen Energieunterstützung in Millionenhöhe zur Verfügung. Wir brauchen wirklich unsere Kunden, um mit uns Kontakt aufzunehmen, damit wir diese Verbindungen herstellen können, um ihnen zu helfen. “

Kunden, die arbeiten oder ein Kind haben, das von zu Hause aus online zur Schule geht, werden nicht an Strom verlieren, wenn sie sich bereit erklären, einen Zahlungsplan einzugeben oder finanzielle Unterstützung zu erhalten, sagte er.

WSSC Water, das die Grafschaften Montgomery und Prince George bedient, erwägt nach eigenen Angaben die Wiederaufnahme der Abschaltungen und die Wiedereinführung verspäteter Gebühren im Frühjahr. Am 25. Januar schuldeten die Kunden dem Energieversorger 67 Millionen US-Dollar – eine Steigerung von 77 Prozent gegenüber den Zahlen vor der Pandemie.

“Wir sind besorgt, dass die Leute zu weit zurückliegen, damit sie nie aufholen oder versuchen, aufzuholen”, sagte Joseph Beach, stellvertretender Generaldirektor für Verwaltung bei WSSC Water. “Wir müssen auch auf die langfristige finanzielle Gesundheit des Versorgungsunternehmens achten.”

Washington Gas plant, nach dem 31. März mit dem Versenden von Abschaltbenachrichtigungen an nicht reagierende Kunden in Maryland zu beginnen, was zu Unterbrechungen führen könnte, die um den Memorial Day herum beginnen. Zum 31. Dezember waren rund 80.000 Konten in der Region Washington mehr als drei Monate überfällig – eine Steigerung von 30 Prozent gegenüber dem Vorjahr.

In der Zwischenzeit ermöglicht das Versorgungsunternehmen den Kunden, Zahlungen über ein Jahr zu verlängern, und verbindet sie mit Energiehilfsprogrammen.

“Wir verstehen es”, sagte Michelle Musgrove, Vice President Customer Experience bei Washington Gas. „Wir wissen, dass die Menschen jetzt Probleme haben, und wir möchten ihnen die richtige Hilfe bieten. Das Schlimmste, was Menschen tun können, ist zu warten. Sie müssen es schaffen. “

Die Sprecherin von Fairfax Water, Susan Miller, sagte, das Versorgungsunternehmen habe kürzlich die Umsatzschwelle für unbezahlte Rechnungen erreicht, die es ihm ermöglichen würde, den Dienst wegen Nichtzahlung einzustellen. Das Versorgungsunternehmen erwägt dies, sagte sie, hat aber keine derartigen Pläne gemacht. Unbezahlte Rechnungen belaufen sich auf 1,84 Millionen US-Dollar – mehr als das Siebenfache seit vor der Pandemie.

“Es ist definitiv etwas, worüber wir nachdenken, denn alle Versorgungsunternehmen müssen sich irgendwann damit auseinandersetzen”, sagte Miller. „Das liegt hauptsächlich daran, dass dies einfach weiter zunehmen wird und wir nicht wissen, wie lange die Pandemie noch andauern wird. Wir wollen immer einen Schritt voraus sein. “

Dominion Energy hat die Umsatzschwelle von 2 Prozent nicht erreicht, die es ihm ermöglichen würde, den Kundendienst von Virginia wegen Nichtzahlung zu beenden, sagte Sprecherin Peggy Fox. Sie sagte, das Versorgungsunternehmen würde seine Optionen in Betracht ziehen, wenn der Betrag der unbezahlten Rechnungen diesen Punkt erreichen würde.

Zuerst sagte sie: “Wir würden alles tun, um den Menschen zu helfen, ihre Rechnungen zu bezahlen.”

Das Unternehmen hat mehr als 127 Millionen US-Dollar an Kundenschulden vergeben und seine Unterstützungsfinanzierung erhöht, da es Kunden auffordert, einen Zahlungsplan aufzustellen oder andere Hilfe zu beantragen, sagte Fox.

Inzwischen haben einige Kongressdemokraten und eine Koalition von mehr als 600 Rassenjustiz-, Arbeits-, Umwelt- und religiösen Gruppen drängte Präsident Biden ein nationales Verbot von Versorgungsabschaltungen zu erklären. Die Regierung verlängerte kürzlich ein föderales Räumungsmoratorium bis März und schlug im Rahmen ihres Projekts Mietunterstützung in Höhe von 25 Milliarden US-Dollar und 5 Milliarden US-Dollar für Energie- und Wasserkosten vor 1,9 Billionen US-Dollar Pandemie-Hilfspaket.

Das im Dezember verabschiedete Gesetz zur Pandemiehilfe lieferte Miet- und Versorgungsleistungen in Höhe von 25 Milliarden US-Dollar.

Befürworter eines nationalen Versorgungsmoratoriums zitieren eine aktuelle Analyse von Forschern der Duke University Das landesweite Verbot von Unterbrechungen von März bis November letzten Jahres hätte die Coronavirus-Infektionen um 8,7 Prozent und die Todesfälle um 14,8 Prozent reduziert. Wenn Strom und Wasser eingeschaltet bleiben, können die Menschen in ihren eigenen vier Wänden sicherere Hygiene und soziale Distanz praktizieren, anstatt bei anderen einzuziehen.

Elsa Cruz, 42, die in Prince George’s lebt, sagte, ihre Stromrechnungen seien schnell gestiegen, nachdem sie die Reinigungsbüros verloren hatte, die im vergangenen Frühjahr geschlossen wurden. Während die Arbeit schließlich wieder aufgenommen wurde, sei sie vor kurzem zu Hause krank gewesen, seit sie, ihr Mann und ihr Sohn Covid-19 bekommen hätten.

Ihre Familie schuldet Pepco, WSSC Water und Washington Gas etwa 1.050 US-Dollar, sagte ihr 18-jähriger Sohn Jason Cruz.

Als ihr Sohn übersetzte, sagte Elsa Cruz, sie plane, Zahlungspläne aufzustellen. Aber sie sagte, sie mache sich Sorgen darüber, wie sie und ihr Mann, der im Baugewerbe arbeitet, ihre Stromrechnungen bezahlen würden, zusätzlich zum Kauf von Lebensmitteln und zur Aufrechterhaltung des WLANs für ihre beiden Söhne, um das virtuelle Lernen fortzusetzen.

“Es ist stressig, weil wir danach nur noch sehr wenig übrig haben”, sagte sie. „Sie sind die Grundlagen des Lebens. . . Wir befinden uns immer noch in einer Krisenzeit, bis wir den Impfstoff erhalten. “

Mehr als 10 Monate nach Beginn der Pandemie versuchen die Energieversorger in der Region Washington, das Mitgefühl gegenüber stark betroffenen Kunden in Einklang zu bringen, und ihr eigenes Einkommen muss einen sicheren und zuverlässigen Service bieten.

Michael T. Richard, ein Beauftragter des öffentlichen Dienstes in Maryland, sagte, er befürchte, dass die Aufhebung des staatlichen Moratoriums angesichts der Wirtschaftskrise verfrüht sei. Er sagte, er sei besorgt, dass viele Kunden, insbesondere diejenigen, die zum ersten Mal von Langzeitarbeitslosigkeit betroffen sind, ihre Möglichkeiten, Rechnungen schrittweise abzuzahlen oder finanzielle Unterstützung zu erhalten, möglicherweise nicht verstehen.

“Ich denke, wir müssen in dieser Phase sehr, sehr vorsichtig sein und sicherstellen, dass die Menschen ihre wesentlichen Versorgungsleistungen nicht verlieren”, sagte Richard.

Jason M. Stanek, Vorsitzender der Maryland Public Service Commission, sagte, das Moratorium müsse auslaufen, weil die Schulden der Kunden außer Kontrolle geraten. Bis Ende letzten Jahres stiegen die unbezahlten Rechnungen für Wohnimmobilien in den fünf größten Energieversorgungsunternehmen des Bundesstaates auf über 200 Millionen US-Dollar – gegenüber 95 Millionen US-Dollar vor der Pandemie -, obwohl die staatliche Unterstützung in Millionenhöhe ungenutzt blieb.

“Die Leute wussten, dass ihr Dienst nicht beendet werden konnte”, sagte Stanek. “Einige Kunden betrachteten dies als eine Art rechnungsfreien Urlaub.”

Die Kommission verlangte, dass den Kunden mehr Zeit zur Rückzahlung ihrer Rechnungen und mehr Kündigungsfrist eingeräumt wird, bevor sie den Service verlieren, damit sie Hilfe suchen können, sagte er. Durch das Versenden von Trennungsbenachrichtigungen durch Versorgungsunternehmen wurde jedoch die Anzahl der rückständigen Konten stabilisiert.

“Es hat ein Signal an die Kunden gesendet, dass es jetzt an der Zeit ist, ernst zu werden”, sagte Stanek.

Bis Dezember schuldeten die Einwohner des Distrikts Wasser- und Abwasserrechnungen in Höhe von 8,6 Millionen US-Dollar – fast doppelt so viel wie im März nach Angaben von DC Water.

David L. Gadis, General Manager von DC Water, sagte, er habe nichts von Plänen zur Aufhebung des Moratoriums der Stadt gehört. Trotzdem, sagte er, möchte DC Water, dass Kunden Schuldenerleichterungsprogramme in Höhe von bis zu 4.000 USD und neue Rabatte für einige Mieter nutzen, die Nebenkosten als Teil ihrer Miete bezahlen.

“Wir wollen nur sicherstellen, dass die Menschen bei jeder Aufhebung des Moratoriums nicht über diese riesige Rechnung verfügen, die sie bezahlen müssen”, sagte Gadis. „Da ist Geld. Wir bitten die Leute, sich dafür zu bewerben. “

Hinten auf Ihren Rechnungen? Versorger sagen, dass sie flexible Zahlungspläne erstellen und Kunden mit staatlichen und gemeinnützigen Hilfen verbinden können. Hier erhalten Sie Hilfe:

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