Wie Defector zum Medienerfolg wurde

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Das Experiment läuft überraschend gut. Mit weniger als sechs Monaten ist Defector.com finanziell selbsttragend und befindet sich vollständig im Besitz seiner Mitarbeiter. Es wurde nur um einige hochkarätige Mitarbeiter erweitert, darunter Laura Wagner von Vice News und Kalyn Kahler, die bei Sports Illustrated gearbeitet hatten.

Die Seite hat auch gerade ihre veröffentlicht Politik für den vernünftigen und humanen Umgang mit freiberuflichen Journalisten, der Freiberuflern so vertraut ist wie ein überfülltes Bankkonto oder ein bezahlter Krankheitstag.

In einer Welt von endlos quälend Mediennachrichten, Die Defector-Geschichte ist ein Lichtblick und vielleicht ein kleines Wunder.

Es begann mit einem Akt der Rebellion. Als die geliebte und respektlose Sportwebsite Deadspin, ein Ableger von Gawker, 2019 unter eine neue und weniger aufgeklärte Führung geriet, reagierten die dortigen Journalisten natürlich genug.

„Wir haben getan, was in der DNA von Gawker stand – wir berichteten über uns selbst,“Sagte Barry Petchesky, Redakteur von Deadspin und jetzt stellvertretender Redakteur von Defector, zu den Geschichten, die auf die sogenannten” Private-Equity-Ghule “folgten, die kürzlich die Kontrolle über G / O Media, die Muttergesellschaft der Site, übernommen hatten. (Die Reporterin dieser Untersuchung war die oben erwähnte und beeindruckende Laura Wagner.)

Vorhersehbar war dies nicht das, was das neue Management vorhatte.

Es dauerte nicht lange, bis ein eisernes Dekret erlassen wurde: „Bleib beim Sport.“

Dies kam bei den Mitarbeitern des Freilaufs einer Website, die Kultur und Politik mit der gleichen Begeisterung wie beim Sport behandelte, nicht gut an. Es kam bald ein Tag, im Oktober 2019, an dem ein Großteil der Website mit nicht-sportlichen Geschichten bevölkert war: den Firmenoberhäuptern einen digitalen Mittelfinger zu geben.

Anstatt ihren Stolz in Erwartung ihres nächsten Gehaltsschecks zu schlucken, kündigten die engmaschigen Deadspin-Mitarbeiter aus Solidarität. Und bald hatten die neuen Besitzer eine Website, aber kein Personal. (Deadspin begann schließlich wieder zu veröffentlichen, aber es fehlt die Einstellung und die Hiebe der Tage, als es sich mit Ruhm enthüllte, indem es das enthüllte berüchtigte Manti Te’o Scherz der toten Freundin.)

Für die ehemaligen Deadspin-Mitarbeiter folgte eine Periode, die Petchesky als Wundlecken bezeichnet, von denen einige in einem Slack-Kanal stattfanden. Dann kam der Super Bowl 2020, als sich die Gruppe wieder zusammenschloss, um zu einem dreitägigen Stunt beizutragen: einer Veröffentlichung mit dem Titel „Unbenannter temporärer Sportblog“.

“Wir hatten eine tolle Zeit und danach fragten wir uns, ob wir das irgendwie zurücklaufen können.” Petchesky hat es mir erzählt.

Zuerst suchten sie nach Investoren und fanden einige Möglichkeiten, aber da ein solches System letztendlich davon abhing, genügend Abonnenten zu gewinnen, um nachhaltig zu sein, beschlossen sie, unabhängig zu bleiben.

“Wenn wir einen Homerun machen müssen, warum nicht selbst?” er sagte. Eine glückliche Pause kam, als Jasper Wang, ein langjähriger Deadspin-Leser und Finanzexperte, seine Hand hob. Seitdem hat er seinen Job bei Bain & Co. gekündigt, um die Geschäftsseite des Unternehmens zu leiten.

Die entscheidende Ermutigung kam, als die Gruppe zum ersten Mal ihre Absicht bekannt gab, eine neue Website zu eröffnen: Mehr als 10.000 Menschen haben sich sofort als Abonnenten angemeldet (das Einstiegsniveau beträgt 8 US-Dollar pro Monat; es kostet etwas mehr für diejenigen, die Geschichten kommentieren möchten). Zehntausende andere würden folgen – genug, um die 50.000-Dollar-Mindestgehälter von mehr als 20 Mitarbeitern zu bezahlen. Höhere „Zielgehälter“ hängen vom Erfolg des Standorts und von bestimmten Aufgaben ab.

Abonnements bieten die einzige Form der Einnahmen. Die Website hat keine Werbung und hat keine Mitgliedschaftskampagnen in der Tradition des öffentlichen Fernsehens durchgeführt.

Jeder der Gründungsmitarbeiter hält einen finanziellen Anteil von rund 5 Prozent an dem Unternehmen; Neue Mitarbeiter erhalten einen etwas geringeren Anteil, aber alle haben bei wichtigen Entscheidungen die gleiche Stimme. Eine Zweidrittelstimme des Personals könnte zur Entlassung von Redakteur Tom Ley führen.

“Das ist erschreckend und tröstlich zugleich”, sagte Ley mir. “Es besteht die Möglichkeit, dass ich Sachen vermassle, was der beängstigende Teil ist.” Aber, sagt er, wenn die Mitarbeiter ihn entlassen, “wird es zumindest wegen mir sein”, nicht wegen einer Unternehmensentscheidung aus der Höhe.

Ich fragte Ley, ob er dachte, dass Defector in drei Jahren noch da sein würde. Er gab zu, dass er hoffnungsvoll, aber unsicher ist.

“Es wird einen Moment der Wahrheit geben”, sagte er an der Einjahresmarke im nächsten Sommer, wenn die ersten Einjahresabonnements ablaufen.

Aber selbst wenn das schlecht läuft, glaubt Ley, dass es kein Todesstoß sein wird. In der Zwischenzeit ist die Mission der Website klar und sehr einfach: „Wir möchten nur eine Website erstellen, die die Leute jeden Tag lesen möchten.“

In einer Medienwelt, die zunehmend korporativ und zunehmend homogenisiert ist, lohnt sich das Experiment von Defector.

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