Rush Limbaugh ist krank. Und so ist die konservative Talk-Radio-Industrie.

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Die Krise des Formats kommt, als sein größter Star darum kämpft, in der Luft zu bleiben – tatsächlich kämpft er um sein Leben. Der 70-jährige Limbaugh war offen über seinen Kampf mit dem, was er letztes Jahr sagte, fortgeschrittenem Lungenkrebs. “Ich hatte nicht erwartet, dass ich es bis Oktober und dann bis November und dann bis Dezember schaffen würde”, sagte er kurz vor Weihnachten in der Luft. “Und doch bin ich hier.”

Limbaughs ungewisse Zukunft konfrontiert das Talk-Radio-Geschäft und den Konservatismus im Allgemeinen mit der Aussicht, seine aufregendste Figur zu verlieren. Seit Limbaugh 1988 von einer lokalen Station in Sacramento zum national syndizierten Star gewechselt ist, ist er das Megaphon hinter jeder wichtigen konservativen Initiative, vom Vertrag mit Amerika Mitte der neunziger Jahre über die Tea-Party-Bewegung der Obama-Ära bis zum Aufstieg von Donald Trump.

“Er wird eine große Leere hinterlassen, wenn er geht”, Paul D. Colford, ein Limbaugh-Biograf, sagte. „Es gibt niemanden, der gekommen ist, um ihn zu ersetzen. Es gibt keine neue Stimme da draußen. Es gibt niemanden wie ihn. “

Seit seinen frühesten Tagen in der Luft handelte Limbaugh mit Verschwörungstheorien, Spaltung und sogar Boshaftigkeit („Feminazis“ war eine seiner berüchtigten Münzen). Er schuf das, was die Historikerin der Columbia University, Nicole Hemmer, als eine Art „politische Unterhaltung“ bezeichnet, die den traditionellen Konservatismus teilweise verdrängte und für Trumps politischen Aufstieg von entscheidender Bedeutung war.

Trump seinerseits verlieh Limbaugh während der Rede zur Lage der Union im vergangenen Jahr die Freiheitsmedaille des Präsidenten.

Das wirft die Frage auf, was von diesem Erbe nach dem Zerfall des von ihm geschaffenen konservativen Radio-Ökosystems übrig bleiben wird.

Das Publikum von Limbaugh zu messen, war schon immer eine Frage der Vermutung. Der Rating-Tracker Nielsen und sein Vorläufer Arbitron haben noch nie eine nationale Prüfung seiner Zuhörer durchgeführt.

Die Figuren unterliegen zweifellos einer kleinen Limbaugh-ian-Grandiosität. Talkers, ein Fachmagazin der Branche, geht davon aus, dass die tatsächliche Zahl bei etwa 15 Millionen Hörern liegt. “Es geht mit geringfügigen Schwankungen auf und ab”, sagte Michael Harrison, der Herausgeber des Magazins. „Rush hat sich stabilisiert. Sein Publikum ist mega-loyal. “

Das Hauptproblem des konservativen Talk-Radios ist jedoch nicht so sehr wie viele Leute hören zu als Wer.

Das Publikum, das mit Limbaugh aufgewachsen ist, ist jetzt ziemlich grau, hauptsächlich Menschen ab 65 Jahren. Weniger als 8 Prozent derjenigen, die regelmäßig Talk-Radio (einschließlich öffentliches Radio) hören, sind 25 bis 54 Jahre alt. nach Nielsens Forschungen.

Mittlerweile verliert das einfache alte AM-FM-Radio – das Hauptmedium für Gesprächsprogramme – rasch an Boden gegenüber neueren Technologien wie Satellitenradio, Audio-Streaming und Podcasts. Nur 50 Prozent davon von Edison Research befragt Im vergangenen Jahr wurden terrestrische Radiosender als erste Höroption in einem Auto aufgeführt.

Der Niedergang des konventionellen Radios scheint stark beschleunigt zu haben während der Pandemie. Der tägliche Pendelverkehr wurde durch Bestellungen zu Hause und eine neue Work-from-Home-Kultur gestört, wodurch ein Teil des lukrativen „Drive-Time“ -Publikums des Radios ausgelöscht wurde. Es ist unklar, ob diese Zuhörer zurückkehren werden, nachdem die Pandemie abgeklungen ist und Staus zurückkehren.

Die ältere Demografie von Talk Radio war schon vor der Pandemie eine Schwäche, sagte Jerry Del Colliano, ein Wirtschaftsprofessor der New York University, der das veröffentlicht Innerhalb von Musikmedien Blog. Angesichts der gelegentlichen Gemeinheit der Gastgeber und der Suche nach jungen Kunden haben viele Blue-Chip-Unternehmen die Werbung in Talk-Radiosendungen eingestellt und die Sender mit kleineren Sponsoren belassen, die weniger bezahlen, sagte er.

Das Talk-Radio im Limbaugh-Stil war ursprünglich eine Lösung für die technischen und geschäftlichen Probleme der Branche. In den 1980er Jahren hatte das AM-Radio die FM-Band mit höherer Wiedergabetreue als bevorzugtes Medium für Musik, die beliebteste Art von Radioprogrammen, verloren. Als Rock-, Pop-, Country- und andere Formate auf FM migrierten, waren AM-Sender mit einer existenziellen Krise konfrontiert.

Was ist zu tun? Die Antwort: Gespräche und Nachrichten, für die keine hohe Wiedergabetreue erforderlich war.

Limbaugh erwies sich nicht nur als äußerst beliebt, sondern auch als kostengünstig. 1988 unterzeichnete ein versierter ehemaliger ABC Radio-Manager namens Ed McLaughlin den Gastgeber, der damals bei einer wenig bekannten Sacramento-Station arbeitete, zu einem landesweiten Syndizierungsvertrag. McLaughlin bot Limbaugh Stationen zu einem unschlagbaren Preis an: kostenlos. Alles, was sie tun mussten, um sein Programm durchzuführen, war, vier Minuten pro Stunde für Anzeigen vorzusehen, die McLaughlins Unternehmen an nationale Sponsoren verkaufte. Die Sender mussten die verbleibende kommerzielle Zeit an lokale Werbetreibende verkaufen.

Die Formel erwies sich als so beliebt, dass sich Sender massenhaft anmeldeten. Innerhalb weniger Jahre wurde Limbaugh auf mehr als 600 Stationen befördert. Sein dreister, empörender und oft komischer Stil begann die amerikanische politische Kultur als Armee von „DittoheadsFlockte zu “Rush Rooms” werden landesweit in Restaurants eingerichtet zu Mittag essen und ihren Helden hören.

Viele der Gastgeber, die Limbaugh in die nationale Syndizierung folgten, waren nicht so geschickt oder beliebt. Mit Unterstützung der Reagan-Administration – 1987 hob die Federal Communications Commission die Fairness Doctrine auf, nach der die Sender politisch „ausgewogene“ Programme präsentieren mussten – ermöglichte die neue Welle der „heißen“ Sprecher den Sendern, ganze Zeitpläne zu erstellen, die aus nichts bestehen aber konservatives Geschwätz. Bis heute sind fast alle der beliebtesten Gesprächspartner konservativ oder libertär.

Seitdem hat sich viel geändert. Laut Nielsen Research ist News-Talk immer noch das beliebteste der vielen Formate im Radio. Während eines durchschnittlichen 15-Minuten-Abschnitts im Jahr 2019 hörten 9,5 Prozent des Radiopublikums einen Nachrichtensender, ein leichter Rückgang in den letzten drei Jahren. Bei jüngeren Zuhörern sinkt der Anteil jedoch stark: Nur 6,7 Prozent der 25- bis 54-Jährigen und 4,3 Prozent der 18- bis 34-Jährigen hören Gesprächsstationen.

Die wirtschaftlichen, demografischen und technologischen Kräfte, die jetzt im konventionellen Radio zusammenlaufen, haben dazu beigetragen, dass die beiden größten Senderbesitzer, iHeart Media und Cumulus Media, 2017 bzw. 2018 einen Insolvenzschutz beantragten. Die beiden Unternehmen hatten viel Geld geliehen, um Radiosender zu verschlingen. Sie besitzen jetzt mehr als 1.200 zwischen ihnen.

Er bemerkte, dass das Sport-Talk-Radio relativ gut abgeschnitten hat, indem es Persönlichkeiten aus der Heimatstadt zeigte, die über lokale Teams jakkten. Die Einstellung lokaler Gastgeber ist jedoch eine teure Angelegenheit. Rosenwald sagte, AM-Radio sei “in unmittelbarer Gefahr, es sei denn, jemand kommt, um genug zu investieren, um es wieder zu einem lokalen Medium zu machen.”

All dies bedeutet nicht, dass die Ära der hyperbolischen, konfrontativen konservativen Gespräche, die Limbaugh veranschaulicht, zu Ende geht. Das Medium ist möglicherweise in Schwierigkeiten, aber die konservative Botschaft wird bereits auf neue Liefersysteme übertragen.

„Rechte Medien sind immer noch eine massive Wachstumsbranche“, sagt Hemmer. „Wenn Limbaughs Show dunkel wird, ist eine Ära zu Ende. Aber es ist schwer vorstellbar, dass sich zu viel ändern wird: Es wird eine Weile dauern [new] Verkaufsstellen, um das Vertrauen zu gewinnen, das Limbaugh hat. . . Alles in allem leben wir in einer politischen Kultur, die Limbaugh mitgestaltet hat, und es ist wahrscheinlich, dass sie noch lange nach dem Ende seiner Show bestehen bleibt. “

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