Baltimore Sun soll von Stewart Bainum gekauft werden und weiterhin gemeinnützig sein

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Wenn der Deal abgeschlossen ist – es liegt noch eine Due Diligence vor uns, die ihn ankurbeln könnte -, würde die Sun von der in Chicago ansässigen Tribune in das lokale Eigentum des Sunlight for All Institute zurückkehren – einer Einheit, die vom potenziellen Käufer Stewart Bainum Jr. gegründet wurde.

In Bainums Fall ist „lokales“ Eigentum ein Stück weit. Der 74-jährige Manager lebt in einem Vorort von Washington, Takoma Park, Md., Und vertrat die unmittelbare Umgebung während einer Karriere als demokratischer Gesetzgeber in Annapolis in den 1970er und 1980er Jahren. Das erste Unternehmen, das er erfolgreich leitete, die von seinem Vater gegründete ManorCare-Pflegeheimkette, befand sich in der Nähe, ebenso wie das, das er noch leitet, das riesige Franchise-Unternehmen Choice Hotels.

Bainum hat aber auch Verbindungen zu Charm City, da er in Gremien tätig war, die Johns Hopkins ‘weitläufige Aktivitäten in Baltimore und das Symphonieorchester der Stadt regeln.

“Ich denke, er ist von den Herausforderungen des Nachrichtengeschäfts und der Notwendigkeit einer großartigen Stadt mit einer großartigen Zeitung angezogen”, sagte Ted Venetoulis, ein ehemaliger Manager, Medienunternehmer und Bainum-Berater aus Baltimore County, der sich für die lokale Eigentümerschaft der Sonne eingesetzt hat jahrelang. “Sein Ziel ist es, die Sonne zu stärken.”

Er lachte: “Es ist sicher nicht Geld zu verdienen.”

Bainum hat seine Arbeit für ihn ausgeschnitten. Regionale Zeitungen wie The Sun sind in den letzten zwei Jahrzehnten zurückgegangen, von der epochalen Verlagerung von Print zu digitaler Publikation betroffen und von Werbetreibenden und Lesern aufgegeben – Trends, die sich erst während der Pandemie beschleunigt haben.

Laut Insidern ist The Sun immer noch profitabel, obwohl seine Einnahmen größtenteils auf jahrelange Kostensenkungen zurückzuführen sind, einschließlich mehrerer Entlassungsrunden in der Nachrichtenredaktion, und nicht auf reales Wachstum. Tribune Publishing hat weder die finanzielle Leistung der einzelnen Zeitungen noch die Bedingungen des Sun-Deals bekannt gegeben.

Venetoulis sagte, Bainum habe vor etwa drei oder vier Monaten Interesse am Kauf der Zeitung bekundet. Nicht lange danach schlug der Hedgefonds Alden Global Capital die Übernahme von Tribune vor und ebnete den Weg für Verhandlungen über die Sonne. Seine gemeinnützige Organisation wird auch die Capital Gazette und die Carroll County Times übernehmen, wenn der Deal zustande kommt.

Bainum war nicht verfügbar, um einen Kommentar abzugeben. Er unterliegt einer Geheimhaltungsvereinbarung, während der Deal mit Tribune zum Abschluss kommt.

Es ist unklar, wie viel Kapital Bainum aufbringen kann, um die Operationen der Sonne wiederzubeleben. Es wird angenommen, dass er tiefe Taschen hat – der Wirtschaftsanalyst des Poynter Institute, Rick Edmonds, nennt ihn „ernsthaft reich“ -, aber nicht den Mega-Reichtum der Milliardäre, die seit 2013 nacheinander den Boston Globe, die Washington Post und die Los Angeles Times gekauft haben.

Wenn die Sonne unter den gemeinnützigen Status gebracht wird, kann Bainum finanzielle Unterstützung durch steuerlich absetzbare Spenden erhalten, die für von Unternehmen geführte Zeitungen keine Option sind.

Eine Handvoll Zeitungen aus Großstädten, darunter der Philadelphia Inquirer und Salt Lake Tribune, haben sich seit dem freien Fall der Branche gemeinnützigen Geschäftsmodellen zugewandt. Andere Nachrichtenorganisationen wie die Texas Tribune, ProPublica und NPR wurden als gemeinnützige Organisationen gegründet.

“Wo andere Leute auf die Baltimore Sun und die Stadt Baltimore schauen und Herausforderungen sehen, sieht Stewart Chancen”, sagte Tim Maloney, ein langjähriger Freund von Bainum, der mit ihm im Gesetzgeber von Maryland tätig war. „Stewart Bainum ist nicht Jeff Bezos“, der Eigentümer und Gründer von Amazon bei der Post, „aber sie haben ähnliche Instinkte und ähnliche Ziele. Beide wollen diese Papiere großartig machen. “

Aber das gemeinnützige Modell ist kein Allheilmittel. Im Oktober letzten Jahres kündigte der Vorstand der Salt Lake Tribune an, dass die Zeitung den Druck einer täglichen Ausgabe einstellen werde, um sich auf ihre Website zu konzentrieren. Dies ist der gleiche Schritt zur Kostensenkung, auf den viele unternehmenseigene Nachrichtenredaktionen zurückgegriffen haben.

Edmonds, der Poynter-Analyst, sagt, dass die Sonne immer noch einen starken Newsroom hat (sie hat letztes Jahr einen Pulitzer-Preis gewonnen, weil sie einen Korruptionsskandal mit Baltimores Bürgermeister gebrochen hat) und unter Bainum wachsen kann. “Stellen Sie das richtige Team ein, bringen Sie die Einheimischen auf Trab und er kann, wie Bezos gerne sagt, eine finanzielle” Landebahn “bereitstellen, damit gute Dinge passieren”, sagte er.

Der große Vorteil einer gemeinnützigen Struktur sei, dass sie eine Botschaft des öffentlichen Dienstes aussendet. Es ermöglicht einer Organisation auch, öffentliche Spenden und Stiftungszuschüsse entgegenzunehmen. Edmonds merkt an, dass der Deal von zwei großen Stiftungen mit Sitz in Baltimore unterstützt wird, Goldseker und Abell (letztere von der Familie des ehemaligen Eigentümers der Sonne gegründet), was „ein sehr guter Ort“ ist.

Der Nachteil: Gemeinnützige Organisationen können keine formellen Wahlvermerke abgeben, obwohl der Einfluss der Zeitungen auf Kandidaten und Wahlen im Laufe der Jahre nachgelassen hat.

In der Zwischenzeit sieht Bainum für die Journalisten der Sonne wie ein Retter aus, die feierliche Texte und E-Mails austauschten, als am Dienstag die Nachricht vom Tribune-Verkauf bekannt wurde.

Die Freude galt ebenso der Möglichkeit eines gemeinnützigen lokalen Eigentums wie der Erleichterung, dass die Sonne nicht in das wachsende Zeitungsportfolio von Alden Capital gefallen war. Alden, der ironischerweise die Kontrolle durch die Presse vermeidet und gleichzeitig vom Journalismus profitiert, ist in der Nachrichtenbranche dafür berüchtigt, die Aktivitäten der erworbenen Publikationen zu reduzieren, um ihre Rentabilität zu steigern.

“Non-Profit-Besitz ist vielleicht nicht die perfekte Lösung, aber es ist eine viel bessere Lösung als teilweiser oder vollständiger Alden-Besitz”, twitterte die Reporterin des Statehouse, Pamela Wood.

“Wir sind begeistert von diesem möglichen Sieg, aber um klar zu sein – die Arbeit hört jetzt nicht auf”, heißt es in einer Erklärung der Nachrichtenredaktion, die an der Kampagne “Save Our Sun” beteiligt war, einer öffentlichen Aktion zur Rückkehr die Zeitung in lokalem Besitz und betreiben sie als gemeinnützige Organisation.

Die Gesundheitsreporterin Meredith Cohn war mitten in einem Interview über einen Coronavirus-Impfstoff, als sie die E-Mail sah, in der der Deal angekündigt wurde. “Ich habe das Interview fortgesetzt, aber ich bin innerlich irgendwie geplatzt”, sagte Cohn, der seit 2000 bei der Sonne ist und seitdem den Newsroom schrumpfen sieht. “Es war in dieser ganzen Zeit ein stetiger Rückgang, und dies ist das erste Mal, dass ich das Potenzial für einen neuen Eigentümer sehe, bei dem das Ergebnis gut für uns, unsere Leser und die Community ist.”

“Alle in der Nachrichtenredaktion, mit denen ich gesprochen habe, sind wirklich überglücklich, auch wenn wir vorsichtig optimistisch sind”, sagte Liz Bowie, die langjährige Bildungsreporterin der Sun. „Wir wollen nicht sagen, dass es fertig ist, bis es fertig ist. Wir sind nicht naiv zu glauben, dass ein Geschäft nicht in die Luft jagen kann. “

Obwohl ein gemeinnütziges Modell für den lokalen Journalismus Unsicherheiten beinhaltet, sah Bowie darin ein aufregendes neues Kapitel. “Wir beginnen eine Art Experiment und müssen verstehen, dass es eine Menge Veränderungen und Versuch und Irrtum geben wird”, sagte sie. “Ich hoffe, dass ein Teil des Erbes des Kaufs der Sonne durch Stewart Bainum darin besteht, anderen lokalen Zeitungen im ganzen Land ein Modell für die weitere Entwicklung zu bieten.”

Laut Bowie haben die Tribune-Zeitungen mehr als ein Jahrzehnt der Unsicherheit erlebt, einschließlich Übernahmeversuchen und einer längeren Zeit unter dem Schutz des Insolvenzgerichts ab 2008.

“Die Idee, dass es eine gemeinnützige Organisation geben wird, die sich dafür einsetzt, dass die Sonne noch zwei Jahrhunderte überlebt und eine gute Zeitung daraus wird, ist nur sehr beruhigend”, sagte Bowie.

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