mRNA-Impfstoffe könnten Covid heute und Krebs morgen besiegen

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Die vielversprechendsten Covid-Impfstoffe verwenden Nukleinsäuren, die als Messenger-RNA oder mRNA bezeichnet werden. Ein Impfstoff stammt von der deutschen Firma BioNTech SE und ihrem US-Partner Pfizer Inc. Der andere stammt von der US-Firma Moderna Inc. (die ursprüngliche Schreibweise war ModeRNA, der Ticker ist MRNA). Ein weiterer ist auf dem Weg von CureVac NV, ebenfalls mit Sitz in Deutschland.

Gewöhnliche Impfstoffe sind in der Regel inaktivierte oder geschwächte Viren, die bei Injektion in den Körper eine Immunantwort stimulieren, die später vor dem lebenden Krankheitserreger schützen kann. Der Prozess der Herstellung solcher Impfstoffe erfordert jedoch verschiedene Chemikalien und Zellkulturen. Dies braucht Zeit und bietet Möglichkeiten zur Kontamination.

mRNA-Impfstoffe haben diese Probleme nicht. Sie weisen den Körper selbst an, die störenden Proteine ​​herzustellen – in diesem Fall diejenigen, die sich um die virale RNA von SARS-CoV-2 wickeln. Das Immunsystem greift dann auf diese Antigene zurück und übt für den Tag, an dem dieselben Proteine ​​mit dem daran gebundenen Coronavirus auftauchen.

Darin liegt das größere Versprechen der mRNA: Sie kann unseren Zellen sagen, dass sie jedes Protein herstellen sollen, das wir wollen. Dazu gehören neben Covid-19 auch die Antigene vieler anderer Krankheiten.

In ihrer täglichen Funktion nimmt mRNA Anweisungen von ihrem molekularen Cousin, der DNA in unseren Zellkernen, entgegen. Abschnitte des Genoms werden kopiert, die die mRNA in das Zytoplasma transportiert, wo kleine zelluläre Fabriken, sogenannte Ribosomen, die Informationen verwenden, um Proteine ​​zu produzieren.

BioNTech und Moderna verkürzen diesen Prozess, indem sie das gesamte fummelige Geschäft im Kern mit der DNA überspringen. Stattdessen finden sie zuerst heraus, welches Protein sie wollen – zum Beispiel eine Spitze auf dem Fell um ein Virus. Dann schauen sie sich die Sequenz der Aminosäuren an, aus denen dieses Protein besteht. Daraus leiten sie die genauen Anweisungen ab, die die mRNA geben muss.

Dieser Prozess kann relativ schnell sein, weshalb es weniger als ein Jahr dauerte, bis die Impfstoffe hergestellt waren, ein Tempo, das bisher unvorstellbar war. Es ist auch genetisch sicher – mRNA kann nicht in den Zellkern zurückkehren und versehentlich Gene in unsere DNA einfügen.

Forscher seit den 1970er Jahren hatten die Vermutung, dass Sie diese Technik verwenden können, um alle Arten von Krankheiten zu bekämpfen. Aber wie in der Wissenschaft üblich, benötigen Sie viel Geld, Zeit und Geduld, um alle Zwischenprobleme zu lösen. Nach einem Jahrzehnt der Begeisterung wurde mRNA in den 1990er Jahren akademisch unmodern. Der Fortschritt schien anzuhalten. Das Haupthindernis war, dass das Injizieren von mRNA in Tiere häufig tödliche Entzündungen verursachte.

Geben Sie Katalin Kariko ein – eine ungarische Wissenschaftlerin, die in den 1980er Jahren in die USA eingewandert ist und ihre gesamte Karriere heldenhaft der mRNA gewidmet hat, durch ihre Höhen und Tiefen. In den 1990er Jahren verlor sie ihre Finanzierung, wurde herabgestuft, ihr Gehalt gekürzt und erlitt andere Rückschläge. Aber sie blieb dabei. Und dann, nachdem sie selbst gegen Krebs gekämpft hatte, gelang ihr der entscheidende Durchbruch.

In den 2000er Jahren stellten sie und ihr Forschungspartner fest, dass durch das Austauschen von Uridin, einem der „Buchstaben“ der mRNA, Entzündungen vermieden wurden, ohne den Code anderweitig zu beeinträchtigen. Die Mäuse blieben am Leben.

Ihre Studie wurde von einem Wissenschaftler an der Stanford University, Derrick Rossi, gelesen, der später Moderna mitbegründete. Ugur Sahin und Ozlem Tureci, zwei Onkologen, die Ehemann und Ehefrau sind und BioNTech mitbegründet haben, wurden ebenfalls darauf aufmerksam. Sie lizenzierten Karikos Technologie und stellten sie ein. Von Anfang an waren sie am meisten an der Heilung von Krebs interessiert.

Die heutigen Waffen gegen Krebs werden eines Tages so primitiv erscheinen wie Feuersteinäxte in einem Operationssaal. Um einen bösartigen Tumor abzutöten, zappen Sie ihn im Allgemeinen mit Strahlung oder Chemikalien, wodurch viele andere Gewebe beschädigt werden.

Sahin und Tureci erkannten, dass der bessere Weg zur Bekämpfung von Krebs darin besteht, jeden Tumor als genetisch einzigartig zu behandeln und das Immunsystem einzelner Patienten gegen diesen bestimmten Feind zu trainieren. Ein perfekter Job für mRNA. Sie finden das Antigen, erhalten seinen Fingerabdruck, entwickeln die zellulären Anweisungen zurück, um auf den Täter abzuzielen, und lassen den Körper den Rest erledigen.

Schauen Sie sich die Pipelines von Moderna und BioNTech an. Dazu gehören Arzneimittelstudien zur Behandlung von Krebserkrankungen der Brust, der Prostata, der Haut, der Bauchspeicheldrüse, des Gehirns, der Lunge und anderer Gewebe sowie Impfstoffe gegen Influenza, Zika und Tollwut. Die Aussichten scheinen gut zu sein.

Zugegebenermaßen waren die Fortschritte langsam. Ein Teil der Erklärung, die Sahin und Tureci geben, ist, dass Investoren in diesem Sektor Unmengen an Kapital aufbringen und dann mehr als ein Jahrzehnt warten müssen, zuerst auf die Versuche, dann auf behördliche Genehmigungen. In der Vergangenheit waren zu wenige in der Stimmung.

Covid-19, Daumen drücken, kann all diese Prozesse aufladen. Die Pandemie hat zu einem großen Debüt von mRNA-Impfstoffen und deren endgültigem Proof of Concept geführt. Es wird bereits über einen Nobelpreis für Kariko gemurmelt. Von nun an wird mRNA keine Probleme mehr haben, Geld, Aufmerksamkeit oder Begeisterung zu bekommen – von Investoren, Aufsichtsbehörden und politischen Entscheidungsträgern.

Das bedeutet nicht, dass die letzte Strecke einfach sein wird. Aber in dieser dunklen Stunde ist es zulässig, sich im Morgengrauen zu sonnen.

Diese Kolumne spiegelt nicht unbedingt die Meinung der Redaktion oder der Bloomberg LP und ihrer Eigentümer wider.

Andreas Kluth ist Kolumnist für Bloomberg Opinion. Zuvor war er Chefredakteur des Handelsblatt Global und Autor des Economist. Er ist der Autor von “Hannibal und ich”.

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